Pourquoi le médecin frappe-t-il avec un marteau sur le genou ?

C'est au genou que les réactions nerveuses sont les plus rapides et la projection de la jambe en avant immédiatement après le coup de marteau indique au médecin que le système nerveux du malade fonctionne bien.

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En frappant le genou, on crée un influx nerveux qui ne traverse que deux neurones pour atteindre la moelle épinière. Le temps de latence entre l'excitation produite par le choc et la réponse du muscle extenseur de la jambe est très court. Le médecin, par la rapidité du réflexe rotulien, peut vérifier que la moelle n'est pas lésée, et que l'organisme s'adapte automatiquement aux conditions du milieu extérieur.